Lithium Triangle. Triángulo de Litio.

Lithium Triangle. Triángulo de Litio. Por su elevado calor específico, el litio se emplea en aplicaciones de transferencia de calor, y por su elevado potencial electroquímico constituye un ánodo adecuado para las baterías eléctricas. Es imprescindible en las baterías de los móviles, los ordenadores o los portátiles y automóviles.

Lithium Triangle. Triángulo de Litio.

En esta nota abordaremos el por qué es el nuevo oro y porque Argentina es la nueva estrella del firmamento.

Un lugar al que los «gringos» lo denominan Lithium Triangle.

Triángulo de Litio. Sus vértices son los salares de Chile, Bolivia y Argentina. A más de 4.000 metros. Allí se extrae el litio, el elemento químico que mueve el mundo moderno por esta razón de desarrollar la batería de iones de litio, baterías recargables de litio las cuales son cruciales para la nueva época  que sus creadores merecieron que La Real Academia de las Ciencias de Suecia concediera los Premio Nobel de Química en 2019 al estadounidense John B. Goodenough, el británico Stanley Whittingham y el japonés Akira Yoshino por su descubrimiento.

Lithium Triangle. Triángulo de Litio. Por esto ganaron el Premio Nobel

Las bases de la batería de iones de litio se sentaron durante la crisis del petróleo de la década de 1970, destaca la Real Academia. Stanley Whittingham, un investigador de la Universidad Estatal de Nueva York nacido en 1941, comenzó a trabajar en el desarrollo de métodos que pudieran conducir a tecnologías energéticas libres de combustibles fósiles. Sus investigaciones con materiales superconductores culminaron pronto en una batería de litio con un cátodo de disulfuro de titanio y un ánodo de litio metálico. “El resultado fue una batería que tenía un gran potencial, un poco más de dos voltios. Sin embargo, el litio metálico es reactivo y la batería era demasiado explosiva como para ser viable”, explicó la institución sueca.

John Goodenough, un físico nacido en Jena (Alemania) en 1922, pero nacionalizado estadounidense. Goodenough, de la Universidad de Texas, predijo que el cátodo tendría un mayor potencial si estuviera hecho con un óxido metálico en lugar de un sulfuro metálico. Tras probar diversos materiales, en 1980 demostró que el óxido de cobalto con iones de litio intercalados producía hasta cuatro voltios. “Este fue un avance importante que conduciría a baterías mucho más potentes”,  explicó la institución sueca.

Introduciendo mejoras en el trabajo de Goodenough, Akira Yoshino (Suita, 1948), de la empresa japonesa Asahi Kasei, creó la primera batería de iones de litio viable comercialmente. “El resultado fue una batería ligera y resistente que podía cargarse cientos de veces antes de que su rendimiento se redujera. La ventaja de las baterías de iones de litio es que no se basan en reacciones químicas que descomponen los electrodos, sino en iones de litio que fluyen de un lado a otro entre el ánodo y el cátodo”, detalla la institución sueca.

«Simplemente olfaté la dirección hacia la que se movían las tendencias. Se podría decir que tuve un buen olfato», bromeó Yoshino en su momento.

Lithium Triangle. Triángulo de Litio. El litio el nuevo Oro

El litio sirve para las baterías de los móviles, también está en las baterías de los coches eléctricos.

Casi todo el litio que usamos se extrae del triángulo Lithium Triangle. Es fácil y barato extraerlo, porque son salares y el litio está disuelto en las salmueras. Muchas están situadas a escasos metros de profundidad. Se hacen pozos y se bombea la salmuera al exterior. Se vuelcan en piletas y se secan al sol, se evapora el agua y quedan las sales.

Lithium Triangle. Triángulo de Litio. Carbonato de litio. La mágia de la energía

Estas sales se convierten en carbonato de litio y en hidróxido de litio, las sustancias que se comercializan.

El carbonato de litio (Li2CO3) es una sal inorgánica. Esta sal es usada en psiquiatría (rama de la medicina) para tratar el trastorno bipolar, la depresión mayor recurrente, el trastorno límite de la personalidad y el trastorno esquizoafectivo, aunque también, a veces, es utilizado para tratar el alcoholismo y por parte de la neurología en el tratamiento de la cefalea en racimos. Consumir dosis superiores a las recomendadas de esta sal puede ser mortal.

Lithium Triangle. Triángulo de Litio. El Litio

El litio es un elemento químico de símbolo Li y número atómico. En la tabla periódica, se encuentra en el grupo, entre los elementos alcalinos. En su forma pura, es un metal blando, de color blanco plata, que se oxida rápidamente en aire o agua. Su densidad es la mitad de la del agua, siendo el metal y elemento sólido más ligero.

Al igual que los demás metales alcalinos es univalente y muy reactivo, aunque menos que el sodio, por lo que no se encuentra libre en la naturaleza. Acercada a una llama la torna carmesí pero, si la combustión es violenta, la llama adquiere un color blanco brillante.

Se emplea especialmente en aleaciones conductoras del calor, en baterías eléctricas y, sus sales, en el tratamiento del trastorno bipolar.

El nombre del elemento proviene del hecho de haber sido descubierto en un mineral, mientras que el resto de los metales alcalinos fueron descubiertos en tejidos de plantas.

El litio fue descubierto por Johann Arfvedson en 18172. Arfvedson encontró este elemento en la espodumena y lepidolita de una mina de petalita, LiAl (Si2O5), de la isla Utö (Suecia) que estaba analizando.

En 1818 Christian Gmelin fue el primero en observar que las sales de litio tornan la llama de un color rojo brillante. Ambos intentaron, sin éxito, aislar el elemento de sus sales, lo que finalmente consiguieron William Thomas Brande y sir Humphrey Davy mediante electrólisis del óxido de litio.

En 1923 la empresa Alemana Metallgesellschaft AG comenzó a producir litio mediante la electrólisis del cloruro de litio y cloruro de potasio fundidos.

Lithium Triangle. Triángulo de Litio. Argentina es infundible

El “triángulo del litio” compuesto por el salar de Uyuni en Bolivia, el salar de Atacama en Chile y el salar del Hombre Muerto en Argentina, concentran aproximadamente entre el 50 y el 85 % de ese mineral.

El crecimiento acelerado en el uso del ion-litio ha provocado que la tonelada de litio suba su precio, desde los 450 dólares que costaba en 2003 hasta los 3000 dólares en 2009. Ver el precio del Litio ahora.

Con todo esto, los tres países están llamados a manejar el mercado del litio en el mundo. La nueva “Arabia Saudí del Petróleo Blanco”, como ha bautizado la revista Forbes a la región.

Lithium Triangle. Triángulo de Litio. El Centro de Estudios Estratégicos Internacionales Argentina es el país «más prometedor para la expansión de la industria del litio»

El Centro de Estudios Estratégicos Internacionales, uno de los think tanks más importantes de Estados Unidos, consideró que la Argentina es el país «más prometedor para la expansión de la industria del litio», no sólo por las reservas disponibles sino por «un mejor clima de inversión» y el contexto de cambio climático y geopolítica que atiende la gestión del presidente Joe Biden.

El informe del CSIS (por su sigla en inglés) que lleva el título «Triángulo de litio de América del Sur: oportunidades para la administración Biden» plantea que la región es la de mayor disponibilidad de este recurso en el mundo y «se convertirá inevitablemente en el nexo del codiciado mineral».

El análisis parte de la premisa de que la importancia del litio como mineral estratégico «aumentará exponencialmente para convertirse en un componente esencial para los sistemas de energía limpia del futuro».

Aproximadamente el 58% de los recursos de litio del mundo se encuentran en la región que comparten Argentina, Chile y Bolivia, según el Resumen de productos minerales del Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS) de 2021.

Así, se estima que de los 86 millones de toneladas de recursos de litio identificados en el mundo, Bolivia posee 21 millones de toneladas, seguida de Argentina con 19,3 millones de toneladas y Chile con 9,6 millones de toneladas.

El reporte considera que dada tanto la importancia del litio para el desarrollo de tecnologías de energía limpia como la gran cantidad de reservas comercialmente viables en el Triángulo del Litio, «la administración Biden tiene amplias razones para colaborar con Argentina, Bolivia y Chile en la lucha contra el cambio climático».

De hecho, gran parte del enfoque diplomático de la actual administración de los Estados Unidos hacia el hemisferio occidental se lleva a cabo a través de la lente del cambio climático, aunque con un foco central puesto en la deforestación de la Amazonia brasileña y la cuestión ambiental en Venezuela.

Lithium Triangle. Triángulo de Litio. Que dice el informe
El triángulo de litio

Como mineral, el litio se puede encontrar de forma natural en depósitos de roca dura o en lagos salados (salares). Es comercialmente viable después de que se extrae mediante minería. Australia, el mayor productor mundial de litio comercial, extrae directamente de depósitos de roca dura. En contraste, los países del Triángulo del Litio se caracterizan por depósitos naturales de litio que se encuentran debajo de los amplios salares en Argentina, Bolivia y Chile. El clima árido favorable de Chile hace que el proceso de extracción y evaporación de litio sea más fácil que en los países vecinos Argentina y Bolivia. Si bien tanto el contexto geográfico como el clima del Triángulo de Litio son factores importantes para la extracción exitosa de recursos de litio, el clima de inversión poco propicio en Argentina y Bolivia ha sido un factor aún más determinante en la transformación de sus recursos de litio en reservas comercialmente viables.

Argentina ofrece el caso más prometedor para la expansión de la industria del litio, ya que busca oportunidades para acelerar la recuperación de su economía. Posee los segundos recursos de litio identificados más grandes del mundo (solo detrás de Bolivia) y la tercera cantidad más grande de reservas de litio comercialmente viables detrás de Chile y Australia. En términos de sitios de producción, cuenta con dos salares en operación comercial en sus provincias noroccidentales de Jujuy y Catamarca: Salar de Olaroz y Salar del Hombre Muerto. Desde 2019, se han estado construyendo muchos otros sitios de extracción de litio en la vasta región de salinas del noroeste de Argentina.

Bolivia posee los recursos de litio identificados más grandes del mundo y alberga el salar más grande del mundo: el Salar de Uyuni. Sin embargo, Bolivia ha luchado por transformar sus recursos de litio en reservas comercialmente viables, debido en gran parte al mal clima de inversión derivado de la inestabilidad política del país. En 2018, una empresa alemana de propiedad privada, ACI Systems, firmó una empresa conjunta de litio con la empresa estatal de Bolivia, Yacimientos de Litio Bolivianos (YLB). Sin embargo, el acuerdo fue anulado en 2019 en medio de la agitación política de Bolivia y aún no se ha restablecido bajo el presidente Luis Arce, del partido Movimiento por el Socialismo (MAS), quien prometió aumentar la productividad de la industria del litio en Bolivia. Queda por ver cómo Arce abordará la necesidad de hacer que la industria del litio de Bolivia sea más atractiva para la inversión de lo que fue bajo su predecesor, Evo Morales.

Finalmente, Chile posee la mayor cantidad de reservas de litio comercialmente viables en el mundo, a pesar de tener muchos menos recursos potenciales que Bolivia y Argentina, y es el segundo productor comercial más grande del mundo después de Australia. Si bien un clima desértico favorable y el acceso al Océano Pacífico son un buen augurio, la industria del litio de Chile tiene una historia más larga que la de otros países (el litio se descubrió en su Salar de Atacama en 1962) y el respaldo de un clima de inversión favorable. Dos empresas principales controlan la industria de extracción de litio de Chile: Albemarle, una empresa con sede en Estados Unidos que también controla las operaciones de litio más grandes de Australia, y Sociedad Química y Minera de Chile (SQM), la empresa minera de litio estatal de Chile.

En ese contexto de análisis regional, el CSIS destacó que «la Argentina ofrece el caso más prometedor para la expansión de la industria del litio, ya que busca oportunidades para acelerar la recuperación de su economía».

Además de recordar que el país posee los segundos recursos de litio identificados más grandes del mundo, el informe destacó que «el clima de inversión que mejora lentamente en Argentina indica que se puede esperar que su industria del litio atraiga una mayor inversión en los próximos años».

Pero en un planteo geopolítico, el Centro de Estudios señaló que China no sólo se acercó a los países de la región y «aumentó su influencia a través de su diplomacia de las vacunas» sino mediante del incremento de la inversión en distintos sectores, entre ellos en el Triángulo del Litio.

En ese sentido, la gigante corporación china Ganfeng Lithium es el accionista mayoritario en la operación Caucharí-Olaroz de Argentina, que comenzará a producir a mediados de 2022 y «debería convertirse en una de las principales minas de producción de litio del mundo», anticipó.

Si la administración de Joe Biden espera alcanzar su objetivo de reducción del 50% en las emisiones de carbono para 2030, las capacidades de almacenamiento de energía de la batería de iones de litio serán necesarias para transformar la red eléctrica al capturar el exceso de energía solar y eólica.

«Sólidas alianzas público-privadas con Argentina, Bolivia y Chile podrían conducir a un aumento de las exportaciones de litio de América del Sur al resto del mundo, ayudando a los países a escala global a reducir las emisiones de carbono», agregó el Centro de Estudios estadounidense.

Así, «a través de una combinación de inversión estratégica, investigación dirigida y diplomacia efectiva en asociación con los países del Triángulo de Litio (Argentina-Bolivia-Chile), la administración Biden podría fortalecer el imperativo de combatir el cambio climático en su agenda de política exterior, fortalecer su posición en la competencia que se desarrolla con otras grandes potencias, y brindar más oportunidades de energía limpia en la región».

Lithium Triangle. Triángulo de Litio. Daño ambiental

El #SalardeAtacama ha generado el interés (exacerbado, diríamos) de muchas empresas extranjeras, que ven al #Litio como el nuevo oro. Lamentable, ya que sabemos cuáles son las #consecuenciasambientales que esto trae.
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De esta forma, siguen los conflictos entre los principales actores que operan en el Salar de Atacama. Esta vez, según reveló #Reuters, la estadounidense Albemarle acusó a #SQM y #CORFO de mantener en secreto un «codiciado» informe sobre el #impactoambiental de la industria del litio en el salar…

Cuando ya se habla de informes secretos, el tema huele mal. ¿Nuevamente, la industria minera en casos poco transparentes?

Lithium Triangle. Triángulo de Litio. Litio en la Psicología

El litio también se usa en medicina, en psiquiatría. Se usa como tratamiento farmacológico del trastorno bipolar. Estabiliza el estado de ánimo de los pacientes en fase maniaca y disminuye el riesgo de suicidio en las fases depresivas. Aún no se conoce el secreto de su éxito. Son muchos los estudios realizados para conocer el mecanismo de acción del litio y hay varias teorías al respecto, pero ninguna definitiva.

Uno de los oligoelementos más recomendados por los terapeutas en casos de problemas psicológicos es el litio.

Es un metal presente en minerales y vegetales en forma de sal, que nuestro cuerpo no produce de forma natural. Se utiliza mucho por sus propiedades estabilizadoras del estado de ánimo, ya que actúa sobre el fondo endotímico vital, que corresponde al estado de ánimo feliz o triste del individuo.

Así, las sales de litio están indicadas en casos de estados de excitación atípicos y trastornos de la evolución esquizofrénica, estados de excitación expansiva, psicosis cíclicas y con alternancia de euforia y depresión melancólica.
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En todos ellos, el litio tiene un efecto sedante más lento que los neurolépticos, pero sin dejar al individuo apático, brutal y sin sentir nada más. Su acción inmediata incluye la reducción de las crisis cíclicas y la atenuación de las fases depresivas. ⠀
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Es necesario prestar atención a las dosis ingeridas, ya que el exceso de litio puede provocar efectos secundarios como náuseas, mareos, temblores de manos, acnes, etc. Por lo tanto, siempre se debe buscar la orientación de un profesional que, a través de la anamnesis y la diátesis, identificará sus necesidades y recomendará la cantidad adecuada de litio a ingerir.

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